Le nom « Bretagne » vient des Britanniques qui, au bas moyen-âge, traversaient la Manche vers le sud pour se réfugier contre les envahisseurs anglo-saxons qui les poussaient hors d’une grande partie de l’île de Grande-Bretagne.

Dans ce passé historique, d’autres Britanniques ont fui à l’ouest et au sud-ouest de leur propre île, vers le Pays de Galles et les Cornouailles ; et c’est ainsi qu’aujourd’hui, la Bretagne partage une culture historique avec les autres régions celtes du nord-ouest de l’Europe.

Aujourd’hui, la région administrative française de Bretagne couvre quatre « départements », les Côtes d’Armor (22) au nord, le Finistère (29) à l’extrême ouest, le Morbihan (56) au sud et l’Ille et Vilaine (35) à l’est, à la frontière de la Normandie et de la vallée de la Loire. Un autre département faisait partie de la province historique de Bretagne, à savoir la Loire Atlantique (44), le territoire entourant la ville de Nantes qui était autrefois la capitale bretonne, mais qui ne fait plus partie de la région aujourd’hui.

La capitale de la Bretagne moderne est Rennes, située dans la partie centre-est de la région ; la plupart des grandes voies de communication entre la Bretagne et Paris passent par Rennes, qui est une grande ville industrielle et universitaire. D’autres villes importantes de la région sont Brest, l’un des deux plus importants ports de la marine française, St Malo, une imposante ville fortifiée sur la côte nord, et Vannes, la capitale du Morbihan, avec un centre historique attrayant. Quimper, la capitale du Finistère, et St. Brieuc, la capitale des Côtes d’Armor, sont moins importantes. Lorient, dans le Morbihan, était autrefois un grand port de commerce maritime avec – comme son nom l’indique – l’Orient ; mais son industrie maritime et sa construction navale ont largement décliné, et comme d’autres ports de la côte sud de la Bretagne, il est aujourd’hui plus connu pour son industrie de la plaisance et de la construction navale. C’est également là que se déroule le festival annuel de musique et de culture Interceltiques de Bretagne.

Malgré sa taille limitée, la Bretagne est une région très diversifiée ; les côtes nord et ouest, ouvertes à la force de l’Atlantique Nord, sont accidentées et rocheuses, avec de belles criques et plages de sable. La côte sud, qui donne sur le golfe de Gascogne, est plus plate, beaucoup plus douce, et agrémentée de nombreuses grandes plages de sable. La côte sud compte également de nombreuses criques, comme celle de La Trinité sur Mer, qui étaient autrefois des ports de commerce, mais qui sont aujourd’hui plus populaires auprès des plaisanciers et d’une industrie de la pêche en déclin. Ici, la mer est plus chaude en été. L’épine dorsale de la Bretagne est une crête granitique qui s’étend d’est en ouest et culmine dans les Monts d’Arrée. Mais la plus grande partie de la Bretagne intérieure est un pays de culture douce, une région célèbre pour son lait et son beurre et ses premières récoltes. En tant que région de vacances, ce sont bien sûr les côtes bretonnes qui attirent le plus grand nombre de visiteurs ; les régions intérieures sont dans l’ensemble assez tranquilles et c’est pourquoi elles ont attiré de nombreux propriétaires de résidences secondaires d’autres régions de France, et de Grande-Bretagne.

Sur le plan culturel, la Bretagne est très particulière, avec sa propre langue et sa tradition culturelle celtique qui la distingue du reste de la France. La langue bretonne, bien que peu utilisée dans la vie quotidienne et non comprise par la majorité de la population moderne, a fait un retour en force ces dernières années et est enseignée dans de nombreuses écoles. Les traditions celtiques sont aujourd’hui vivantes ou rappelées dans la musique folklorique bretonne, ses festivals celtiques et ses nombreux monuments préhistoriques.